5 minutos con Jeffrey Herlings: “Me siento listo para seguir al menos otros tres años”

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Cerramos con broche de oro esta ronda de entrevistas exclusivas concedidas por Adam Wheeler. Luego de hablar con Jorge Prado, Romain Febvre y Maxime Renaux. Ahora toca dialogar con Herlings, quien regresa al paddock de MXGP tras un año de ausencia afrontando las mangas clasificatorias puntuables y trabajando junto a Antonio Cairoli como su nuevo Team manager.

Es fácil dudar de Jeffrey Herlings. Su lista de lesiones es brutal, empezando en 2010, cuando con 15 años sufrió una luxación de hombro en Loket (República Checa) que puso fin prematuramente a un año de debut que estaba siendo asombroso. Posteriormente contaríamos con un catálogo de fracturas y lesiones hasta principios de 2022, donde se fracturaría el talón izquierdo durante una sesión de fotos de pretemporada, dando por hecho que el Campeón del Mundo 2021 no tuviera la oportunidad de llevar el #1 en su dorsal. Su número de lesiones rompería el límite de palabras permitidas en cualquier artículo.

La carrera de Jeffrey se resume a un estilo “todo o nada”. O está presente y marca el ritmo y la intensidad (y, por supuesto, la victoria), o está fuera de combate. Un fantasma. Un fantasma que persigue a los que gobiernan el MXGP en su ausencia. En algún momento los daños colaterales le frenarán pero, como cualquier gran gigante del deporte, es un estupido darlo por muerto.

2023 será una prueba de fuego. Herlings afirma que todavía tiene ganas, las suficientes como para comprometerse dos años más con Red Bull KTM y convertirse en el piloto más longevo de la compañía, y tiene la motivación de conseguir las 101 victorias en Grandes Premios y superar a Stefan Everts a sólo dos triunfos de distancia. Pero, ¿aguantará su maltrecho cuerpo de 28 años los golpes y las dificultades de otra campaña de 19 carreras? ¿Será capaz de resistirse al hábito de toda una vida de sacrificar el tirón de una bandera a cuadros por una regularidad menor y la perspectiva de un sexto título?

Independientemente de cómo le vaya a Herlings en los primeros Grandes Premios de 2023, de a quién ponga en su punto de mira y de cuánto duren su temporada y su supremacía, su presencia como peso pesado no es más que una “victoria” para el propio MXGP.

Tras un año alejado de los medios de comunicación, de los patrocinadores y de cualquier otro foco de atención, Jeffrey tendrá que aclimatarse de nuevo a esa parte del trabajo pero, hablando con él por teléfono desde Austria, el holandés casi parece ansioso por volver a sumergirse en el mundo de las carreras y a un estilo de vida que conoce desde la pubertad.

Encontrar un plan durante 2022 fue complicado…

Nos habíamos perdido el inicio del Campeonato, pero entonces tuvimos la oportunidad o la opción de ir a Estados Unidos. Tuve el accidente a finales de enero y sólo me dieron tres meses y medio para recuperarme y entrenar antes de la primera prueba en USA. Sólo volví a subirme a la moto a mediados de mayo y con un par de semanas para prepararme a fondo. No fue tiempo suficiente. Factores como el calor del verano allí [en Estados Unidos] y las series siendo tan cortas hicieron que no pudiera llegar a tiempo. Ya me había perdido ocho rondas de MXGP en ese momento y mi pie derecho me había estado molestando durante tres años, así que acordamos mutuamente reparar ambos pies lo mejor posible para 2023 y con vistas al nuevo contrato de KTM para 2024 y 2025. Quería estar lo más sano posible para los próximos años, así que invertimos ese tiempo en 2022 con la vista puesta en el futuro.

¿Crees que alguna vez estarás al 100% después de las lesiones que has tenido?

Voy bien, pero aún siento molestias en el talón izquierdo y en el pie derecho. El año pasado me volví a operar y aunque ambos pies no están como antes no los noto cuando voy en moto y hago otras cosas. Están todo lo bien que pueden estar. El pie derecho fue el peor. Había un par de huesos que habían explotado. Volvieron a crecer juntos pero había daños en el cartílago y no estaba del todo limpio; había mucho crecimiento óseo. Así que el año pasado hicimos una operación de limpieza y sacamos todo el metal y el injerto óseo. El pie en general es bastante complicado y no hay mucho espacio, así que intentaron darme más flexibilidad y acabé teniendo más movimiento y menos dolor a pesar de que el cartílago estaba dañado. El talón izquierdo sólo fue una fractura… pero estaba mal colocado, así que por eso necesité un largo periodo de recuperación. Tuve tres operaciones, dos de ellas correctivas. De todas formas, en la vida diaria y montando en moto no tengo dolor y no supone una gran diferencia.

Foto: JP Acevedo

Si contamos las mangas de clasificación, que ahora llevarán puntos, este año tendremos sesenta carreras en lugar de cuarenta magas…

Con las mangas clasificatorias de los sábados ahora sumando puntos tendremos tiempo para entrar en el campeonato, pero a la vez se nos hará muy largo. Tenemos que aprovechar las tres primeras carreras y a partir de ahí ir creciendo. Creo que seremos muy competitivos este año, aunque sé que los demás no estarán dormidos. Hay motos nuevas y desarrollo de motos actuales que están ganando Grandes Premios. Creo que lo que tenemos es muy bueno y quiero demostrarlo en las carreras.

¿Es extraño que Antonio Cairoli sea el nuevo Team manager?

Nos enfrentamos durante muchos años y ahora él está en ese papel, así que tengo curiosidad por saber cómo será durante la temporada, pero supongo que será algo completamente diferente comparado como cuando él corría. Para estar ahí fuera tienes que ser supercompetitivo y pensar en la rivalidad, y como director de equipo tienes que ser muy abierto y estar preparado para algo muy diferente. La verdad es que estoy emocionado por ver cómo actuará en su nuevo papel.

Foto: JP Acevedo

En mayo de 2022 supiste que dejarías de competir al menos hasta febrero de 2023, así que fue un descanso de nueve meses…

Me dio un poco de paz porque no tenía que estar pendiente del entrenamiento, de la condición física, de la dieta, de rodar, de los medios de comunicación. Fue agradable en cierto modo y realmente recargó las pilas, pero debido al Coronavirus también tuvimos un parón en 2020 y la temporada se retrasó hasta junio de 2021, así que fue un largo invierno: en los últimos años ha habido un par de ocasiones en las que he sentido que teníamos tiempo libre. Pero ahora me siento listo para seguir al menos otros tres años. La gente se olvida de que acabo de cumplir 28 años hace unos meses, porque llevo en este negocio y ganando carreras desde 2010, es decir, hace catorce años. Ya me estoy convirtiendo en un ‘viejo’ de la clase a pesar de que sólo tengo 28 años. ¡Estoy bien para unos cuantos años más!

Llevas mucho tiempo junto a KTM…

Este será mi decimoquinto año desde que firmé por primera vez en 2009. Ahora tenemos otros dos años juntos y quizás más por venir. Es genial. Yo, Pit [Beirer, Director de KTM Motorsports] y Robert [Jonas, Jefe de Offroad] hemos estado muy unidos durante este tiempo y tenemos una gran conexión y junto con Valentina [Ragni, Coordinadora del Equipo] han sido las personas que me han rodeado desde el principio y durante todos estos quince años. Hemos trabajado muy bien juntos y todos queremos los mismos objetivos. Estoy contento y agradecido de volver a prorrogar el contrato y es estupendo que, después de un periodo oscuro en 2022, el equipo y la empresa sigan confiando en mí. No quería moverme, soy feliz donde estoy y me encanta el grupo.

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