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Este domingo y el próximo miércoles busca un canal o una plataforma de stream que emita las dos últimas citas de la brillante contienda de MXGP. La definición está en el aire y se ha convertido en un tema de conversación tras el apasionante final del Gran Premio de Italia del fin de semana: Choques, Blockpass, juego de equipo, pilotaje agresivo y 3 puntos de diferencia entre los contendientes.

Hay un grado de simpatía por el equipo Monster Energy Yamaha tras su primera victoria de la temporada en MXGP y por el excelente Campeonato del Mundo de MX2 obtenido por Maxime Renaux, pero es imposible poder ver más allá de la apasionante batalla por el título luego de la tercera y última prueba del pasado fin de semana en torno al duro suelo de Arco Di Trento.

Dieciséis de dieciocho Grandes Premios, treinta y dos mangas, once países, 800 puntos y aún Romain Febvre, Tim Gajser y Jeffrey Herlings se encuentran respectivamente divididos por 3 puntos. Es un extraño y apenas creíble escenario que ha reunido todo tipo de dramas: Herlings fue el ganador en Arco 1, luego abandonó una manga en Arco 2 y por último, en Arco 3, tuvo dos caídas de las cuales debió recuperarse para un 4to global. Gajser logró tres de tres podios pero solo pudo vencer en una manga. Febvre tuvo caídas, victorias y aprieta en puntos. “¿Debería ir por la victoria o por la placa roja? Pensé demasiado y mi ritmo no fue tan bueno como el de Jeremy” comentaba el piloto de Kawasaki luego de la primera manga de Arco 3 al obtener una pequeña resistencia de velocidad del eventual ganador Jeremy Seewer.

Otro aspecto raras veces visto en el deporte motor fue añadido en el giro narrativo del día domingo. En la segunda manga un tocado Herlings [ha padecido de tos y fiebre] –con su KTM dañada- recibió ayuda de su compañero de equipo Jorge Prado en la recuperación desde el décimo lugar tras una segunda caída al aterrizar mal en el salto de línea de meta. Luego al holandés le cedieron otra posición, esta vez por su otro compañero de KTM Red Bull, Antonio Cairoli. El ganador del Gran Premio del día miércoles redujo la velocidad para que Herlings tomara la cuarta posición en lugar de la quinta.

Herlings tuvo la suerte de escapar libre de daños en su cuerpo, así como de puntos en el campeonato. El joven de 27 años no ha sido el más afortunado de 2021 tras sus incidentes con Ivo Monticelli en Holanda y con Jorge Prado en Alemania, aunque en esta ocasión ha podido salir ileso de dos considerables golpes y pudo contar con la ayuda colectica de KTM. Considerando que KTM no emitió órdenes de equipo en la persecución de los títulos mundiales que recolectó en 2017 y 2018, aunque desde entonces han perdido ante Tim Gajser y Honda, fue un giro de acontecimientos sorprendentes dentro de pista. También nos muestra la profunda experiencia, sensibilidad y profesionalismo de Antonio Cairoli – incluso en la agonía de los últimos Grandes Premios de su carrera. Fue una pena que el siciliano haya sido víctima de comentarios idiotas sobre tal gesto.

KTM Red Bull es una entidad de un solo equipo que se dispersa internamente por la geografía, nacionalidades y los bolsillos del personal. En la tarde del domingo en Italia, fue una de las pocas veces que estrecharon fuertes lazos. Contar con un trío de talentos y resultados como Cairoli, Herlings y Prado nunca ha sido una mezcla fácil debido a la ausencia de una clasificación discernible entre “A” y “B”, como en el caso de otros equipos de fábrica como Honda y Kawasaki. Quizás solo Yamaha se aproxime a los costos de KTM. KTM también ha tenido que lidiar con las repercusiones de tres animales ferozmente competitivos en 2018 y 2020 al igual que en esta temporada.

Arco 3 fue una demostración de la suma de todas sus partes. Herlings, Cairoli y Prado fueron 4-5-6 en el resultado final (la única vez que KTM ha quedado fuera del podio este año) pero aseguraron que su única esperanza por el título acabara al frente de la pandilla al final del día. Herlings fue muy agradecido, salió de su pequeño vestuario mitad vestido para estrechar la mano de Cairoli y ambos mantuvieron una charla en el espacio personal de Cairoli.

“Lo que él hizo, no sé si yo podría haberlo hecho” comentaba más tarde Herlings para algunos periodistas “Solo los más grandes campeones harían eso. No solo mostró su lealtad a KTM, sino que me ayudó mucho, ya que esos eran dos puntos muy importantes para mí. Solo un verdadero jugador de equipo haría algo así. Jorge también, tuve que adelantarle tres veces en esa segunda manga. Fue un verdadero esfuerzo de equipo, no puedo agradecerles lo suficiente.”

¿Debería KTM jugar en equipo? Se podría argumentar que pilotos de la talla de Cairoli y Prado no tendrían por qué hacerlo, pero sería bastante estúpido si se tropezaran entre ellos y dejaran que las solitarias fuerzas de Honda y Kawasaki se colaran para capturar el campeonato más comentado desde 2015.

Se pondrá complicado dentro de pista y en las salidas. “No quiero involucrarme en ningún tipo de drama” comentaba el ganador de la prueba Jeremy Seewer acerca de la disputa por el título que gira en torno a sus rivales. “Es apretado y algunas veces tenemos contacto. Definitivamente es algo intenso. Esa segunda manga fue increíble, muy loca”.

A la hora de la segunda manga en Arco la tensión, las expectativas y el conocimiento del que más pequeño error –o momento de brillantez- tendría de alguna manera ramificaciones en el campeonato. Gran parte del dialogo en paddock, fanáticos y en el sector de Dirección han sido en torno a lo emocionantes que los campeonatos pueden ser. En mis dos décadas cubriendo Grandes Premios, tengo que luchar por recordar una contienda tan reñida, tan impredecible y  tan fascinante. Las preguntas con los demás pilotos ya no solo se basan en sus fines de semana y en los planes para la futura temporada, sino en quién creen que saldrá como número uno en una competición que no para de correr, y que deliciosamente, no tiene favoritismos.

“El campeonato es intenso” resalta Gajser “Es una locura pensar que solo nos quedan dos carreras y estamos separados por 3 puntos. Estoy feliz con lo de hoy, pero con dos por delante: Es hora del juego”.

“Creo que tendremos que ser los más calmados” añade Gajser acerca de la presión “No es fácil decirlo. Todos queremos poner la presión a un lado y salir a competir, pero es difícil no pensar en el título. Las salidas fueron cruciales y en Mantova también lo serán. Será importante rodar de manera inteligente y constante.”

¿Qué hay de Herlings? ¿Siente el calor de la presión?

“No, ese no es el caso” comentaba Herlings”  Lo que hice fue muy tonto, realmente no sé qué pasó. No estoy haciendo planes. El miércoles mis 24 puntos de líder bajaron a 1, prácticamente nada. Por supuesto que Mantova me sentará mejor. Lo hice bien en el Motocross de las Naciones y ahora como equipo somos fuertes. En estos momentos agradezco estar en KTM, Jorge es el maestro de los holeshots y Tony es igual de rápido. Los chicos de Honda y Kawasaki [Gajser y Febvre] están básicamente solos. En la segunda manga Tony igualó mi velocidad y pudo haberme atacado, en cambio fue como mi copiloto y se encargó de que nadie pudiera rodearme.”

En cada carrera hubo indicios de que la gravedad inminente empezaba a notarse. En la primera manga, Gajser y Herlings se lanzaron a una maniobra de carrera en la que una sola cerilla pudo haber desatado todo el incendio.

“Le devolví el adelantamiento de una manera limpia, no con un movimiento sucio, pero justo antes de la siguiente curva él frenó y voy al suelo” describió Gajser “También en otra curva, me encontraba detrás de él y también frenó, haciendo que mi moto casi se detenga por completo. Lo sé, a veces es un poco sucio, pero creo que todos tenemos que serlo. Soy de esa clase de los que les gusta ir limpio. Debo aguardar y ver si continuará haciendo esas cosas, en ese caso se lo devolveré.”

Herlings, en cambio, se mostró incrédulo: “Aparentemente, soy un piloto sucio, o eso es lo que dijo en la conferencia de prensa. Hoy fui el único en ir limpio. Recibí golpes por parte del #3 y del #243 múltiples  veces. No hice nada por devolverlo, salvo un pequeño bloqueo al final de una pendiente  para asegurarme de que no pudiera cortar mi línea, pero fue algo a muy poca velocidad. Él asegura que eso fue algo sucio, entonces si es lo que quiere entonces a jugar. Puedo hacer eso.

¡Picante!

La tensión no hará más que aumentar en los cuatro días y en las cuatro mangas que decidirán el resultado en Mantova la próxima semana El escrutinio de las actuaciones y las decisiones será más intenso aún. Herlings llega al Gran Premio sabiendo que fue imperioso e imparable en este trazado durante el Motocross de las Naciones dos meses atrás en el cual Gajser y Febvre estuvieron ausentes. El circuito también fue el escenario del primer podio del holandés cuando tenía 15 años, en 2010, con lo que tiene buena conexión con la arena poco profunda y dura. Las experiencias de Gajser han fluctuado: Desde la victoria en MXGP en 2016,  la traumática conmoción cerebral de pretemporada, la lesión de mandíbula de 2018 y los malos resultados de una carrera bajo el barro que casi descarrilan sus chances de campeonato de 2019. Jorge Prado será un poco más fuerte, ya que sigue recuperándose de su lesión en la espalda; en 2020 se vio obligado a ceder el trofeo de primer lugar a Jeremy Seewer tras infringir el reglamento al saltar con bandera amarilla. Luego, por supuesto, tenemos a Cairoli que es rápido en un circuito donde saboreó el éxito del Motocross de las Naciones a pesar de una dolorosa lesión en las costillas, y donde se despedirá de sus aficionados por última vez.

¿Volveremos a ver otra temporada como la de 2021?  No me agradan las posibilidades, por desgracia. Fue interesante el día sábado escuchar la teoría de Shaun Simpson en la cual el formato de un solo día ha ayudado a que los pilotos eviten las lesiones y ha contribuido a la longevidad de la emoción. Jeffrey Herlings había comentado previamente que el programa de una sola jornada podría prolongar las carreras de los pilotos. El menor tiempo en pista y el menor riesgo en las pruebas de clasificación pueden haber influido a pesar de que los Grandes Premios se hayan disputado en fines de semana consecutivos y con al menos dos carreras dobles y una triple en la agenda. El agitado calendario es una cosa, pero por otro lado la falta de viajes en avión es una concesión y el parón de cinco semanas que se produjo por la cancelación del Gran Premio de Finlandia dio a los pilotos una valiosa pausa para descansar y recuperarse. Simpson observó que las últimas carreras del año eran normalmente un periodo propicio para que los pilotos que habían llegado en forma y todavía rápidos pudieran sumar puntos. Este no fue el caso en 2021.

El efecto de “más pilotos en mejor forma” no se produjo en el “Campeonato Covid-19” de 2020, ya que los equipos tuvieron que lidiar con el cambio de una única jornada, una temporada con retrasos y la primera experiencia de Grandes Premios consecutivos. Cairoli, Prado, Febvre, Coldenhoff: Todos tuvieron que hacer frente a las lesiones y al choque cultural. Pero para 2021 ya todos estaban más preparados.

En 2022 MXGP tiene previsto volver a la normalidad en todos los sentidos: fechas del calendario, horarios de los fines de semana, vuelos. Las líneas de batalla serán en gran medida las mismas, pero sin la presencia de Cairoli. Quizá dentro de diez meses podamos evaluar hasta qué punto hemos podido disfrutar de una joya brillante este año y si MXGP puede volver a transformarse en el futuro para encontrar el mismo tipo de espectáculo.

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